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Histología del tracto respiratorio superior

Histología del tracto respiratorio superior

El tracto respiratorio es el camino a través del cual el muy necesitado oxígeno entra en el cuerpo. Comienza en las fosas nasales de la nariz, continuando hacia la cavidad nasal. Desde aquí, pasa por la faringe, la laringe, la tráquea, los bronquios, los bronquiolos y termina en los alvéolos.

La vía respiratoria en su conjunto puede dividirse en dos segmentos: un segmento conductor (desde las fosas nasales hasta el bronquiolo terminal) y un segmento respiratorio (desde los bronquiolos respiratorios hasta los alvéolos). A lo largo de la vía respiratoria, el revestimiento epitelial cambia para acomodar diferentes funciones.

Este artículo revisa los cambios en el epitelio y las células de soporte del tracto respiratorio superior (desde la cavidad nasal hasta la faringe).

Cavidad nasal

La nariz, como modo principal de entrada de aire en las vías respiratorias, tiene funciones tanto respiratorias como olfativas. En su capacidad respiratoria, modifica el aire para que el intercambio gaseoso se produzca de forma más eficiente en los pulmones, mientras que en su capacidad olfativa, detecta diversos olores y transmite esos impulsos al cerebro para su interpretación.

Vestíbulo nasal (histología del tracto respiratorio superior)

Al entrar en las narices, o fosas nasales, el vestíbulo nasal está revestido por un epitelio escamoso estratificado queratinizado, una continuación del revestimiento cutáneo de la nariz externa. También está equipado con pelos modificados, llamados vibrisas que filtran las partículas más grandes del aire inspirado.

La membrana pasa del epitelio escamoso estratificado queratinizado al epitelio ciliar columnar pseudoestratificado con células caliciformes (también llamado epitelio respiratorio) en un punto conocido como el limen nasal.

El suelo y las paredes de la cavidad nasal

El epitelio respiratorio cubre el suelo, las paredes medial y lateral (justo debajo de la concha superior) de la cavidad nasal hasta la coana (límite posterior de la cavidad nasal). Además, hay glándulas seromucosas dispersas por las membranas mucosas.

Sus secreciones ayudan a la respiración humedeciendo el aire inspirado y atrapando las partículas no deseadas. Las partículas atrapadas son impulsadas por los cilios a la faringe, donde pueden ser expulsadas por vía oral, o ingeridas y digeridas.

Techo de la cavidad nasal

El techo de la cavidad nasal en la región de la placa cribiforme del hueso etmoides, la concha superior y el aspecto superior del tabique nasal (compuesto por la placa perpendicular del hueso etmoides) están cubiertos de epitelio columnar pseudoestratificado sin células caliciformes y cilios móviles (epitelio olfativo).

Cabe señalar también que la porción olfativa de la cavidad nasal está menos vascularizada que la porción respiratoria inferior.

Aunque es bastante abrupta, la transición del epitelio respiratorio al olfativo puede observarse groseramente por el cambio de color (del epitelio respiratorio rosado al olfativo amarillo) e histológicamente por el cambio de los tipos de células y la morfología. Las células columnares del epitelio olfativo son generalmente más altas que las del epitelio respiratorio.

Tipos de células (histología del tracto respiratorio superior)

Hay varios tipos de células que se encuentran en el epitelio y que hacen posible el olfato. El aire es dirigido primero hacia el epitelio olfativo por los cornetes (huesos de las conchas que sostienen la mucosa).

En la lámina propia, las glándulas de Bowman (también llamadas glándulas olfatorias) producen secreciones serosas que disuelven las partículas odoríferas para que puedan interactuar con los cilios olfatorios.

Los cilios olfativos son proyecciones cortas similares al pelo que se extienden en el revestimiento mucoso para detectar y transmitir los olores a través de las células nerviosas olfativas.

Las células nerviosas olfativas son neuronas bipolares que abarcan el grosor del epitelio. Los impulsos de los cilios olfativos son transmitidos por las fibras nerviosas de las células olfativas que viajan a través de la placa cribiforme del hueso etmoides. Las fibras aferentes luego ingresan a la cavidad craneal y hacen sinapsis con las células mitrales en el bulbo olfatorio (primer par craneal).

Las células sustentadoras (de apoyo) distribuidas por todo el epitelio se intercalan con células nerviosas olfativas y células basales próximas a la placa cribiforme del hueso etmoides. Las formas de las células son difíciles de distinguir, por lo que la posición y la forma de los núcleos se utilizan para distinguir los tipos de células.

  • Los núcleos de las células basales son esféricos y proximales a la placa cribiforme del hueso etmoides.
  • Los núcleos de las células sustentadoras son más alargados y distales a la placa cribiforme del hueso etmoides.
  • Los núcleos de las células nerviosas olfativas se ven entre los de las células basales y sustentaculares.

La mucosa de los senos paranasales es también el epitelio respiratorio. La única diferencia es que el epitelio es más delgado y tiene menos células caliciformes y glándulas serosas y mucosas. Los senos paranasales suelen estar desprovistos de tejido linfático.

Histología del tracto respiratorio superior
Ilustración que representa el epitelio colón ciliado pseudoestratificado

Faringe y epiglotis

Faringe

El epitelio de la porción faríngea de la zona conductora cambia con respecto a cada segmento faríngeo. En la nasofaringe, el epitelio es continuo con el de la cavidad nasal. Aquí los cilios continúan atrapando partículas extrañas a través de la faringe para ser ingeridas.

En la orofaringe y la laringofaringe, el epitelio pasa a un epitelio escamoso estratificado no queratinizado. Este epitelio duradero es más adecuado para acomodar la fricción asociada a la ingestión de alimentos.

Además, los agregados linfáticos (distribuidos por toda la mucosa) actúan como un primer punto de contacto para que el sistema inmunológico pueda clasificar las partículas que entran en el cuerpo.

Epiglotis

La epiglotis es una estructura cartilaginosa ubicada en el cráneo hasta la laringe. Se proyecta posteriosuperiormente para separar la faringe de la laringe e impide que el alimento entre en la vía respiratoria inferior durante la deglución.

La mucosa de la superficie lingual de la epiglotis (así como la mitad de la superficie laríngea) es continua con la de la laringofaringe. Está revestida de epitelio escamoso estratificado no queratinizado (mucosa lingual); la otra mitad de su superficie laríngea está revestida de epitelio cilíndrico ciliado pseudoestratificado. En lo profundo de la lámina propia de la mucosa se encuentran las glándulas seromucosas.

El cartílago elástico en el centro de la epiglotis proporciona un andamiaje para la mucosa superpuesta. Ambas superficies de la epiglotis están equipadas con tejido linfoide difuso y papilas gustativas.

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La superficie laríngea de la epiglotis muestra glándulas exocrinas mixtas (serosas y mucosas) ubicadas cerca del cartílago elástico. Este tipo de glándula también aparece a lo largo de todo el tracto respiratorio.

Importancia clínica

La inflamación de la cavidad nasal

La inflamación de la mucosa nasal se conoce como rinitis. El proceso inflamatorio puede ser de etiología viral o alergénica. La hipersecreción de la mucosa se manifestará como rinorrea (secreción nasal). En el caso de la rinitis alérgica, los síntomas pueden ser crónicos o estacionales, dependiendo de los alérgenos que inician el proceso inflamatorio.

La inflamación restringida a la membrana mucosa de los senos paranasales se denomina específicamente sinusitis. Es el resultado de la proliferación bacteriana posterior a la obstrucción del ostium que drena el seno.

Inflamación de la faringe

La faringe también es susceptible a la inflamación (llamada faringitis). También se asocian con la faringitis, los casos de amigdalitis. Estos procesos inflamatorios pueden ser causados por infecciones bacterianas transmisibles así como por entidades no infecciosas.

Sin embargo, las bacterias del estreptococo A son los principales agentes implicados en esta patogénesis. Los virus, como el virus sincitial respiratorio, el virus de la gripe y el rinovirus también pueden causar una inflamación generalizada de la nasofaringe.

La inflamación de la epiglotis

La epiglotitis es una condición inflamatoria más grave causada generalmente por una infección de Haemophilus influenzae tipo b (Hib). La infección suele ocurrir en niños pequeños y bebés.

Como consecuencia de la hinchazón de la epiglotis, las vías respiratorias pueden estar obstruidas. Las sibilancias inspiratorias fuertes son un síntoma clásico de esta patología. La aparición de la cianosis indica la necesidad de una traqueotomía.

Referencias
1. Eroschenko, V. y Fiore, M. Atlas de histología de DiFiore con correlaciones funcionales. 11ª ed.
2. Rubin, E. y Reisner, H. Fundamentos de la patología de Rubin. 6ª ed.
3. Sinnatamby, C. y Last, R. Anatomía de Last. 12a ed.
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